A python Thelma passou quatro anos sozinha no jardim zoológico de Louisville, Estados Unidos, mas de alguma forma, conseguiu reproduzir-se sem ter estado com um parceiro sexual. Thelma produziu 61 ovos dos quais resultaram seis crias, todas fêmeas, e foi a protagonista de um fenómeno que intrigou os especialistas.

Como conseguiu reproduzir-se sozinha? Teria armazenado esperma de algum encontro sexual durante todo aquele tempo? Depois de terem sido efetuados alguns testes genéticos, o mistério foi, por fim, desvendado.

Thelma conseguiu reproduzir-se sem a preciosa ajuda de um macho porque produziu ovos que continham toda a informação genética para se constituir uma fêmea. 

O feito foi possível através da fusão dos seus ovos com glóbulos polares, células que se formam durante a fase de maturação da ovogénese. O glóbulo fez, no fundo, o papel que caberia ao esperma em casos normais, levando o ovo a tornar-se num embrião.

Inicialmente, pensava-se que quando a fêmea se reproduzia virgem, ou seja, sem recorrer à fertilização de um macho, tal só acontecia em situações extremas: no caso de animais em cativeiro ou submetido a um ambiente de grande stress e isolamento. Mas a verdade é que vários momentos ao longo da história nos dizem que nem sempre é assim.

Estudos concluíram que o fenómeno aconteceu em 1800 em perus domésticos. Na altura os perus virgens tinham crias que eram sempre machos, mas o assunto foi tomado apenas como uma curiosidade.

Nos últimos anos, no entanto, a reprodução de animais virgens tem sido identificada pontualmente em várias espécies e comunidades. Alguns tubarões e até mesmo o famoso lagarto Komodo já foram protagonistas de uma reprodução assexuada.

Mas por que é que alguns animais se reproduzem desta forma quando podem encontrar um parceiro?

Apesar de o fenómeno afetar a diversidade das espécies, na medida em que as crias partilham a maior parte da herança genética do progenitor, a verdade é que estas crias são sempre saudáveis. Além disso, os especialistas acreditam que para muitos animais encontrar um parceiro pode ser uma tarefa mais difícil e e demorada do que esta solução.