Astrónomos anunciaram na quarta-feira ter descoberto um planeta solitário fora do sistema solar, flutuando sozinho no espaço e sem orbitar uma estrela.

O exótico planeta, designado PSO J318.5-22, está apenas a 80 anos luz da Terra e tem seis vezes a massa de Júpiter.

Formado há 12 milhões de anos, o planeta é considerado novo entre os seus pares.

«Nunca tínhamos visto antes um objeto a flutuar livremente no espaço com este aspeto. Tem todas as características dos jovens planetas descobertos ao redor de outras estrelas, mas vagueia completamente só», disse o chefe da equipa de investigadores, Michael Liu, do Instituto de Astronomia da Universidade do Hawai, em Manoa.

«Questionei-me muitas vezes se estes objetos solitários existiriam e agora sabemos que sim», afirmou.

Os investigadores, cujo trabalho foi publicado no «Astrophysical Journal Letters», acreditam que o novo planeta tenha uma massa mais leve do que os restantes corpos que flutuam livremente.

Durante a última década, os investigadores descobriram cerca de mil planetas extrassolares, mas apenas meia-dúzia destes se observou diretamente, já que muitos orbitam em torno de jovens estrelas a menos de 200 milhões de anos e emitem muita luz.