Encerrando a longa odisseia de um dos projetos mais controversos de 2014, o governador Jerry Brown assinou, terça-feira passada, a legislação que proíbe o uso de sacos de plástico nos supermercados e outras lojas que os utilizem.

«Este projeto é um passo na direção certa, que irá reduzir a abundância de plástico que polui as nossas praias, parques e o oceano», escreveu Brown numa mensagem a que o jornal The Sacramento Bee faz referência. «Somos os primeiros a proibir esses sacos, mas não seremos os últimos».

Minutos depois do governador ter anunciado a assinatura do projeto-lei, um grupo industrial, «American Progressive Bag Alliance», prometeu começar a recolher assinaturas num esforço para derrubar a lei através de um referendo a realizar em 2016.

Os defensores do projeto-lei descartaram a ameaça do referendo. Cerca de um terço dos residentes na Califórnia já viviam com proibições aos sacos de plástico, de acordo com Mark Murray, diretor executivo dos Californianos Contra o Desperdício.

«Uma vez implementada na comunidade, o apoio cresce», disse Murray, argumentando que reverter a proibição exigiria persuadir alguns dos milhões de californianos já acostumados com a política. A sua organização patrocinou a legislação estatal.

Implementar a lei vai alterar a forma como os comerciantes e fabricantes de fazer negócios. Os consumidores terão de enfrentar uma escolha: comprar um saco reutilizável, ou pagar pelo menos 10 cêntimos por um saco de papel ou de plástico que cumpre um conjunto de padrões de durabilidade estaduais.

No entanto, este não é um conceito novo. Existem precedentes em mais de 100 municípios em todo o estado, que já tinham implementado proibições semelhantes depois de concluírem que existia uma grande quantidade de resíduos gerados por sacos de plástico.

Os governos locais foram autorizados a cobrar multas às empresas que não abrirem mão dos sacos de utilização única ou por não cobrarem pelos substitutos.

Os políticos que votaram contra o projeto de lei consideram-no um imposto de transferência de riqueza oculta que irá enriquecer uma indústria poderosa, prejudicando a economia.

As críticas persistiram apesar da especificação de que os supermercados devem passar a receita da taxa do saco sob a implementação da lei. Ronald Fong, o presidente e CEO da Associação de Mercearias da Califórnia, afirmou que a taxa seria principalmente para cobrir o custo adicional da compra de sacos de papel.

Os sacos de uso único vão desaparecer lentamente. As lojas maiores terão de deixar de os fornecer até julho de 2015, as lojas de conveniência e outras empresas menores têm de o fazer até julho de 2016.

Mesmo quando a lei cobrir todas as lojas, isso não vai significar o fim dos sacos de plástico. Os consumidores ainda podem levar a fruta e os legumes em sacos de plástico.